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THE SEPARATION OF MONEY AND STATE

February 23, 2019

 

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 Previously published in

LARMAGAZINE.032 Disruptive Technology
apr.may.jun 2018
Cover by Stelarc
 

 

This last December, Bitcoin made the news when it rose in value at a record of $19,000 USD, and then made the news again in January when it “plummeted” to $11,000 USD, and kept going (at time of publication, it was at $8,000 USD). Most of the talk was focused on whether to invest or not, whether it’s a bubble, whether it will go up, down, sideways or upside down. With that kind of discussion, we’re only scratching the very surface of what the blockchain technology is capable of. Of course, investing in cryptocurrency has proven to be lucrative for some, but the focus of this text is to explore the possibilities of the blockchain technology.

 

Cryptocurrency means the separation of money and state. Because of its peer-to-peer transactions, that means that no third party - whether bank, government or otherwise- can interfere or do the transfer for you. It means you send your money directly to someone else without having to transfer it through a bank. These third parties can’t interfere, place a hold or freeze your account, or incur a fee for transference. This online money is backed up by strong encryption that stops anyone from hacking into the network. All transactions are irreversible, and most cryptocurrencies are decentralized, which means there is no central authority controlling it. Transactions are broadcast using peer-to-peer network consisting of computers and approved by miners (nodes or computers that record and make possible every transaction). The blockchain technology makes every transaction completely transparent, and you and everyone else with access to the internet can go online and see the complete history of every transaction and every account’s balance. The technology, although transparent and allowing everyone to view everyone else’s transactions and account, is pseudonymous. Every “wallet” or account has a 30-number address for each person.

 

Bitcoin, the first and most well-known cryptocurrency, was started in 2009 by an individual or a group of individuals under the pseudonym Satoshi Nakamoto, and soon after alternative coins and tokens like Litecoin and Ethereum followed.

 

One of the most fascinating blockchains is Ethereum, with the second largest market capitalization after Bitcoin, and invented by Vitalik Buterin, who was 19 at the time.. It’s not a coin, but its fascinating technology lies in its ability to make smart contracts. This means that only under certain circumstances will the money be transferred or liberated. If I decide to buy a product, only until I have signed via the smart contract that it is in my possession will the money be liberated to go to the seller. With Ethereum, you can come up with rent contracts, payday loans, monetary contracts, or any number of other financial services without the need for lawyers or notaries. We’re talking about a technology that paints a future where trust is given to mathematical transactions and annuls the factor of interpretation. This sounds very well if, for example, we think about the process of voting which would technically leave very little space for fraud.

 

In many parts of the world, people are using cryptocurrencies in interesting ways. In the Netherlands, a cafe opened that only accepts Bitcoin, complete with an ATM machine and guidance to the app on your phone in order to open your account at the very same cafe. In countries with inflation rates over 12% like Ghana, Nigeria, and Kenya, many people are opting for digital wallets to protect themselves against the devaluation of their national currency. Kodak has started using Ethereum’s smart contracts to give photographers ownership of their photos and has announced its own coin, Kodakcoin. The biggest dollar entry in Mexico is petroleum, and the second are Mexican workers in America sending money to their families, usually by Western Union. With this technology, the transfer would be instantaneous (transactions usually take from 1 minute to an hour) and have a commission cap of one dollar. Fees are generally lower and identity theft null. In 2016, the New York Times reported how the Prime Minister of India got rid of the two largest bills (500 rupees, or about $7.50, and 1,000 rupees) with a 4 hour notice - effectively destroying 86% of the country’s cash. In specialized cryptocurrency portals, there’s even talk about Russia launching its own cryptocurrency. Perhaps this alludes to a possible future where every country has its own cryptocurrency, which would of course be centralized .

 

Everyone with internet access can open a wallet, and there are several apps you can have on any smartphone, as well. Neither government nor bank will have a way to access your account, as it’s only you who will own the private key and the corresponding public key (your 30-number address) and no one can take that from you. The technology allows anyone to`send exactly what he or she wants to the merchant or recipient with no further information. This helps prevent identity theft as seen in the case of credit card where you give a merchant your credit card details and access to your full credit line.

Until the invention of Cryptocurrency, it was impossible for two parties to transact electronically without employing the service of a third party or a trusted intermediary.

 

Cryptocurrency and the blockchain technology is definitely one we should keep our eyes on. It may still be in the baby stages for now and will keep evolving in the future. We’re barely scratching the surface of its possibilities. At present, one of the cons of the blockchain technology is that it’s not readily accessible to the masses yet. The education you have to obtain to be able to use and protect your cryptocurrencies as of yet depends a lot on independent research, and extensively so to avoid making mistakes that could lead to getting your funds stolen. Even so, blockchain is incredibly safe. This could lead a discussion on how being solely responsible for your finances can be both a freedom and a burden.

We’ve still got a long way to go before cryptocurrency can replace credit cards and traditional currencies as a tool for global commerce, but we’ll get there, and probably pretty fast. The benefit and the scary thing about cryptocurrencies is the full agency over your own money: if you lose it, you won’t get it back. There is no bank or government to file a claim to.

 

The technology is most definitely not ready for mass adoption, because its code cannot for now hold an account for every single person on Earth, and there is a limit to the amount of transactions the system can do per day.

It’s not easy to understand or to know where to acquire the information and education to use it, and its market is unregulated, which is why it has so many spikes and volatile ups and downs. It’s quite possible they won’t stabilize for years. Cryptocurrency’s value depends on supply and demand. If demand goes up, so does the price. It people sell, the price goes down. That is what happened this past December: it started becoming more and more popular, and as price went up more people decided to “invest” in it, until at some point, some mega-billionaire (or multiple) decide to take their money out and provoke a crash. People panic, withdraw their money, and the price keeps going down, and the cycle continues until people decide to go back to it.

 

Because it’s still in the baby stages, exchanges, tools, and coins pop up every day and die every day. The median lifespan of any cryptocurrency exchange is little more than a year, with a nearly 30% chance of any new exchange closing within a year with no safety net or failproof way to protect your cryptocurrencies from human error (like passwords or using a duplicate website), technical error (like hard drive failures or malware), or a virus that installs a Keylogger that records your private encryption keys in order to get your passwords (which is why a nano ledger and other tools are vastly recommended). And, because of its unregulated market and the amount of money being invested in cryptocurrency, it’s also attracted scammers and thieves. Another problem that hasn’t been solved is that Bitcoin and its transactions consume a lot of energy - now that we’re aware of climate change, we must figure out a way to generate clean energy for the blockchain technology.

 

The invention of cryptocurrency can be likened to the invention of banks or the invention of credit cards. It’s still in the early stages, and a lot of things need to be fixed before it can become a lot more mainstream or even the preferred method of storing your money.

Perhaps children born today will never even have to use banks, and will use apps and blockchains to store their finances.

 

Bibliography

 

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La Separación del Dinero y el Estado
Por Ivonne Ballí

 

En Diciembre, una de las noticias más sobresalientes fue sobre Bitcoin, ya que su valor llegó a un récord de $19,000 USD, y luego volvió a salir en las noticias cuando “cayó” a $11,000USD, y siguió bajando (al momento está en $8,000 USD). La discusión se enfocó en si era buena idea invertir o no; que si es una burbuja; que si se iría para arriba, para abajo, a un lado o al revés. Con este tipo de discusión estamos apenas rayando la superficie de lo que la tecnología del blockchain es capaz. Y claro, la inversión en criptomonedas ha llegado a ser muy lucrativa, pero el punto de este texto es poder ver las posibilidades de la tecnología blockchain. Efectivamente, es una faceta fascinante, pero no es para lo único que sirve.

 

Las criptomonedas significan la separación entre el dinero y el estado. Gracias a sus transacciones peer-to-peer (persona a persona), no se necesita un tercero -ya sea un banco, el gobierno, o cualquier otro- que intervenga o realice la transferencia. Esto significa que uno puede enviar su dinero directamente a alguien sin tener que recurrir a un banco, y sólo uno tiene la clave para tener acceso a su cuenta y su dinero. No hay un tercero que pueda interferir en la cuenta, congelarla, o cobrar una tarifa por cada transferencia. Este dinero online está respaldado por una encriptación fuerte que evita que alguien piratee la red. Todas las transacciones son permanentes e irreversibles, y la mayoría de las criptomonedas son descentralizadas, lo que significa que no hay una autoridad central (como el gobierno) controlandolo. Estas transacciones se transmiten usando una red o network de peer-to-peer que aprueban los mineros (nodos o computadoras que registran y hacen posible cada transacción). La tecnología blockchain permite que cada transacción sea completamente transparente, y que uno mismo, así como cualquier persona con acceso al internet, pueda ver el historial completo de cada transacción que se ha llevado a cabo, así como el saldo de cada cuenta. Eso sí, es pseudo-anónimo; esto quiere decir que aunque es transparente y permite que cualquiera pueda ver las transacciones de cualquier cuenta, no revela la identidad del usuario. Cada “cartera” (o cuenta) tiene una serie de treinta números que funciona como la dirección para cada persona. Cualquier persona con acceso al internet puede abrir una cartera, y existen muchas apps para administrarlas a través del smartphone. Ni el gobierno ni el banco tendrán acceso a tu cuenta, ya que sólo tú tendrás acceso a tu clave privada y su correspondiente clave pública (tu dirección de 30 números). Nadie te puede quitar eso. La tecnología le permite a cualquiera enviar lo que guste al destinatario sin ninguna otra información necesaria. El robo de la identidad se evita pues los detalles de la tarjeta de crédito no son enviados al comerciante, al igual que la línea de crédito completa. Hasta que se inventaron las criptomonedas, era imposible para dos partes hacer transferencias electrónicas sin contratar el servicio de un tercero o un intermediario.

 

La primera y más conocida de las criptomonedas es Bitcoin. Fue creada en el 2009 por un individuo o un grupo de individuos bajo el pseudónimo Satoshi Nakamoto, y pronto se crearon monedas y fichas alternativas como Litecoin y Ethereum. Ethereum por ejemplo, tiene la segunda capitalización de mercado más grande, después de Bitcoin. Fue inventado por Vitalik Buterin, quien tenía 19 años en ese momento. Es una “cripto-ficha” cuya tecnología hacer posibles “contratos inteligentes”, lo que significa que sólo bajo ciertas circunstancias se pueden transferir o liberar los fondos. Es decir, si uno decide comprar un producto, los fondos con los que uno lo adquirió sólo se liberan hasta que el vendedor firme que el producto es mío. Por ejemplo, puede tratarse de una casa. Con los contratos inteligentes de Ethereum, uno puede realizar contratos de renta, pagarés, préstamos, pagos a empleados, contratos monetarios y cualquier otro servicio financiero sin la necesidad de abogados o notarios. Estamos hablando de una tecnología que proyecta un futuro donde la confianza se deposita enteramente en transacciones matemáticas y que anula el factor de la interpretación, lo cual sería muy provechoso por ejemplo si pensamos en procesos de votaciones, ya que técnicamente no habría lugar para un fraude.

 

En muchas partes del mundo, se están usando las criptomonedas de maneras interesantes. En los Países Bajos por ejemplo, una cafetería sólo acepta Bitcoin, cuenta con su propio cajero automático y personal especializado que ayuda al cliente a bajar la app en su celular para poder abrir una cuenta ahí mismo. En países con tasas de inflación de más de 12% como Ghana, Nigeria y Kenya, muchas personas han preferido carteras digitales para proteger su capital de la de devaluación de su moneda nacional. Otro ejemplo interesante, es que la empresa Kodak, años después de haber declarado su salida del mercado, volvió y sacó su propia criptomoneda llamada Kodakcoin y usa los contratos inteligentes de Ethereum para poder darle a los fotógrafos los derechos de autor de sus propias fotografías. En México, la entrada de dólares más significativa proviene en primer lugar del petróleo y la segunda, de las remesas provenientes de Estados Unidos, enviadas comúnmente a través de firmas como Western Union. Con esta tecnología, las transferencias tardan entre un minuto y una hora, y tienen un límite de comisión de un dólar. Con la tecnología blockchain las cuotas son generalmente mucho más bajas e impiden el robo de identidad (como sucede con las tarjetas de crédito). El New York Times reportó en noviembre de 2016 que el Primer Ministro de India se deshizo de los dos billetes más grandes -de quinientas y mil rupias respectivamente- con sólo cuatro horas de anticipación, anunciando que a partir de ese momento no serían sino un pedazo de papel, destruyendo así el 86% del efectivo existente en el país. Portales especializados en crypto hablan también del CryproRuble, una moneda lanzada por el gobierno Ruso. Esto nos lleva a pensar en un futuro donde cada país tendría su propia criptomoneda, misma que tendría que ser centralizada.

 

Deberíamos de prestarle más atención a la tecnología blockchain y a las criptomonedas. Puede que todo esto aún se encuentre en una etapa incipiente, pero seguirá evolucionando en el futuro. Apenas estamos tocando la superficie de las posibilidades. Por ahora, es una tecnología que no es accesible a las masas, y para implementarse se requiere de mucha educación para que los usuarios puedan usarla y proteger su capital de robos y pérdida de dinero. Esto recae en una gran responsabilidad individual de investigar y aprender. El blockchain es muy seguro aunque complicado de entender. La cuestión aquí sería: ¿qué tan responsables queremos ser de nuestras finanzas? Es tanto una libertad como una carga. Tenemos mucho que recorrer antes de que la tecnología blockchain pueda reemplazar a las tarjetas de crédito y a las monedas tradicionales como herramienta del comercio global, pero llegaremos, y probablemente ocurra muy pronto. La ventaja, así como el riesgo “dantesco” existente, es la independencia financiera que todo esto implica; pues si uno extravía su clave o no protege su cartera bien, no habrá quien le regrese a uno los fondos. No habrá ningún banco o gobierno a quien reclamarle.

 

La tecnología blockchain no está lista para adoptarse masivamente, ya que el código no puede (por ahora) considerar una cuenta para cada persona del planeta, y hay un límite en las transacciones que se pueden hacer día a día. Por otra parte continúa siendo complicado saber dónde conseguir la información para educarse al respecto. El mercado no es regulado, y por eso hay tantos altibajos repentinos y dramáticos. Las criptomonedas son increíblemente volátiles todavía, y es posible que deban transcurrir algunos años aún para que se estabilicen. El valor de una criptomoneda o ficha depende de la oferta y la demanda. Si la demanda sube, el precio también. Si la gente vende, el precio baja. Ésto fue lo que sucedió el diciembre pasado: entre más popular se hacía Bitcoin, y más gente se emocionaba e invertía, más subía el precio.Pero después las “ballenas” (personas con millones invertidos) retiraron su dinero y provocaron un crash. Cuando el precio baja, la gente se asusta y comienza a vender. Se genera un ciclo de bajar y vender, hasta que el miedo pasa y la confianza regresa.

 

Ya que la tecnología sigue en su etapa inicial, hay intercambios, herramientas y monedas que surgen y mueren cada día. Un intercambio de criptoactivos y criptomonedas típicamente dura poco menos de un año, y tiene un treinta por ciento de probabilidad de cerrar en menos de un año sin una red de seguridad o manera de proteger las carteras del error humano (como olvidar contraseñas, o sitios de web duplicados), errores técnicos (como fallas en el disco duro o malware), o algún virus que te instale un Keylogger, que registra contraseñas o clave privada (y la razón por la cual un nano ledger u otra herramienta parecida es muy recomendado). Aunque es inusual que los usuarios puedan ser atacados, el mercado no regulado ha atraído a muchos ladrones y scammers. Otro problema que no se ha resuelto todavía es que Bitcoin y sus transacciones consumen mucha energía. Ahora que tenemos el cambio climático encima, tenemos que encontrar la manera de generar energía limpia para la tecnología blockchain.

 

La invención de la tecnología blockchain tiene paralelos con la invención de los bancos o las tarjetas de crédito en cómo se manejan las finanzas. Sigue en sus primeras etapas, y muchas cosas necesitan arreglarse antes de que pueda convertirse en mainstream o en un método preferencial para almacenar fondos. Es posible que los bebés que nazcan el día de hoy nunca usen bancos, y les toque usar apps y blockchains para manejar sus finanzas.

 

Bibliografía

 

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